Rover Perseverance atterra su Marte il 18 febbraio 2021

Per la missione dell'agenzia su Marte 2020, sette minuti di straziante discesa verso il Pianeta Rosso per un futuro non troppo lontano.  

La missione del rover Mars 2020 Perseverance della NASA è a soli pochi dall'atterraggio sulla superficie di Marte. Il veicolo spaziale ha circa 41,2 milioni di chilometri rimanenti nel suo viaggio di 470,8 milioni di chilometri, e attualmente sta chiudendo quella distanza a 2,5 chilometri al secondo. Una volta in cima all'atmosfera del Pianeta Rosso, si attendono sette minuti di discesa pieni di azione, completi di temperature equivalenti alla superficie del Sole, un gonfiaggio supersonico con paracadute e il primo atterraggio autonomamente guidato su Marte.

Solo allora il rover - il robot geologo a sei ruote più grande, più pesante, più pulito e più sofisticato mai lanciato nello spazio, cercherà nel cratere Jezero, i segni di tracce di vita, e raccoglierà campioni del suolo che alla fine saranno restituiti alla Terra.

"La NASA ha esplorato Marte da quando il Mariner 4 ha eseguito un sorvolo nel luglio del 1965, con altri due flyby, sette orbitanti di successo e otto lander. Perseverance, che è stato costruito dalla conoscenza collettiva raccolta da tali pionieri, ha l'opportunità non solo di espandere la nostra conoscenza del Pianeta Rosso, ma di indagare su una delle domande più importanti ed emozionanti dell'umanità sull'origine della vita sia sulla Terra e anche su altri pianeti ".

Il cratere Jezero è il luogo perfetto per cercare segni di antica vita microbica. Miliardi di anni fa, il bacino ora asciutto e largo 45 chilometri ospitava un delta del fiume in formazione attiva e un lago pieno d'acqua. La roccia e la regolite (roccia frantumata e polvere) che il sistema di memorizzazione nella cache dei campioni di Perseverance raccoglie da Jezero potrebbero aiutare a rispondere a domande fondamentali sull'esistenza della vita oltre la Terra. Due future missioni attualmente in fase di pianificazione da parte della NASA, in collaborazione con ESA (European Space Agency), lavoreranno insieme per riportare i campioni sulla Terra, dove saranno sottoposti ad analisi approfondite da parte di scienziati di tutto il mondo utilizzando apparecchiature troppo grandi per essere inviate sul Pianeta Rosso.

guarda la simulazione del Rover Perseverance

"I sofisticati strumenti scientifici di Perseverance non solo aiuteranno nella caccia alla vita microbica fossilizzata, ma amplieranno anche la nostra conoscenza della geologia marziana e del suo passato, presente e futuro", ha affermato Ken Farley, scienziato del progetto per Mars 2020, del Caltech a Pasadena, California. “Il nostro team scientifico è stato impegnato a pianificare il modo migliore per lavorare con ciò che prevediamo sarà una spettacolare mole di dati all'avanguardia.  

 

Testare la tecnologia futura

Mentre la maggior parte dei sette strumenti scientifici di Perseverance sono orientati a saperne di più sulla geologia e l' astrobiologia del pianeta , la missione trasporta anche tecnologie più focalizzate sulla futura esplorazione di Marte. MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment), un dispositivo delle dimensioni di una batteria per auto nel telaio del rover, è progettato per dimostrare che è possibile convertire l'anidride carbonica marziana in ossigeno. Le future applicazioni della tecnologia potrebbero produrre le grandi quantità di ossigeno che sarebbero necessarie come componente del carburante per missili su cui gli astronauti farebbero affidamento per tornare sulla Terra e, naturalmente, l'ossigeno potrebbe essere utilizzato anche per respirare.

Il sistema di navigazione relativo al terreno aiuta il rover a evitare i pericoli. La suite di sensori MEDLI2 (Mars Entry, Descent, and Landing Instrumentation 2) raccoglie i dati durante il viaggio attraverso l'atmosfera marziana. Insieme, i sistemi aiuteranno gli ingegneri a progettare future missioni umane che possono atterrare in modo più sicuro e con carichi utili più grandi su altri mondi.

Un'altra dimostrazione tecnologica, l' Ingenuity Mars Helicopter , è attaccata alla pancia del rover. Tra i 30 ei 90 giorni dall'inizio della missione del rover, Ingenuity verrà schierato per tentare il primo test di volo sperimentale su un altro pianeta. Se il volo iniziale avrà esito positivo, Ingenuity volerà fino ad altre quattro volte. I dati acquisiti durante questi test aiuteranno la prossima generazione di elicotteri su Marte a fornire una dimensione aerea all'esplorazione di Marte.

 

Prepararsi per il pianeta rosso

Come tutte le persone in tutto il mondo, i membri del team di Mars 2020 hanno dovuto apportare modifiche significative al loro approccio al lavoro durante la pandemia COVID-19. Mentre la maggior parte dei membri del team ha svolto il proprio lavoro tramite smart working, alcune attività hanno richiesto la presenza di persona presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA, che ha costruito il rover per l'agenzia e gestisce la missione. Così è successo, la scorsa settimana, quando il team che opererà sulla consolle al JPL durante l'atterraggio, ha effettuato una simulazione completa di tre giorni "adattata causa COVID" dell'imminente atterraggio su Marte del 18 febbraio.

Parla John McNamee, project manager per la missione rover Mars 2020 Perseverance al JPL: "Non lasciare che nessuno ti dica diversamente: atterrare su Marte è difficile da fare", “Ma le donne e gli uomini di questa squadra sono i migliori al mondo in quello che fanno. Quando la nostra navicella raggiungerà la parte superiore dell'atmosfera di Marte a circa tre miglia e mezzo al secondo, saremo pronti ".

Allo sbarco rimangono ancora pochi giorni di oscuro e spietato spazio interplanetario. La NASA Television e il sito web dell'agenzia trasmetteranno la copertura in diretta dell'evento dal JPL a partire dalle 20:15 PST ora italiana

Maggiori informazioni sulla missione

Un obiettivo chiave della missione di Perseverance su Marte è l' astrobiologia , inclusa la ricerca di segni di antica vita microbica. Il rover caratterizzerà la geologia del pianeta e il clima passato, aprirà la strada all'esplorazione umana del Pianeta Rosso e sarà la prima missione a raccogliere e memorizzare roccia e regolite marziane.

Le successive missioni, attualmente all'esame della NASA in collaborazione con l'ESA (Agenzia spaziale europea), invierebbero veicoli spaziali su Marte per raccogliere questi campioni sigillati dalla superficie e riportarli sulla Terra per un'analisi approfondita.

La missione Mars 2020 fa parte di un programma più ampio che include missioni sulla Luna come un modo per prepararsi all'esplorazione umana del Pianeta Rosso. Incaricata del ritorno degli astronauti sulla Luna entro il 2024, la NASA stabilirà una presenza umana sostenuta su e intorno alla Luna entro il 2028 attraverso i piani di esplorazione lunare di Artemis della NASA .

JPL, che è gestito per la NASA da Caltech a Pasadena, in California, ha costruito e gestisce le operazioni del rover Perseverance.


Segui la missione su Marte del 2020 in tempo reale qui  . Completamente interattivo, Eyes on the Solar System  ti consente di monitorare Perseverance in tempo reale mentre viaggia su Marte. Puoi anche manovrare la visione del Perseverance nello spazio. Immagine tramite NASA / JPL-Caltech  .


 

 

 
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Fabrizio Immorlano

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